Lève-toi et riposte: une lettre ouverte à mes collègues conseillers travaillistes

Joshua Bennett Lovell implore ses collègues conseillers de se joindre et de mener la lutte contre les coupes gouvernementales.

Chers collègues

La dernière décennie au sein du gouvernement local a été largement définie par une chose: les coupes. Et si ce gouvernement réussit, ce sera aussi l’histoire de la prochaine décennie. Rishi Sunak a accumulé encore plus de misère dans les conseils. Son budget de novembre a fourni 5 milliards de livres de moins que ce que les dirigeants conservateurs de l’Association des gouvernements locaux ont déclaré nécessaires simplement pour «rester à flot». À la suite de l’impact désastreux de la pandémie sur les finances des conseils, nous sommes confrontés à une nouvelle vague de coupes.

Bien que l’impact ne se soit peut-être pas encore pleinement manifesté dans tout le pays, des cas comme les conseils de Luton et de Croydon montrent clairement où beaucoup s’en vont. À Luton, 22 millions de livres sterling de coupes d’urgence ont été introduites en juillet. En novembre et décembre, le Conseil de Croydon a publié des avis consécutifs «article 114». Ces avis sont émis lorsque les projections financières montrent effectivement que les dépenses annuelles d’un conseil dépassent ses revenus. Ils imposent des restrictions importantes sur les nouvelles dépenses et entraînent pratiquement une réduction des services du conseil au minimum légal (comme ce fut le cas pour le Northamptonshire County Council en 2018). L’impact sur les communautés que nous desservons et sur les employés du conseil en raison de ces coupures est grave: des centres pour enfants vitaux seront fermés, les réparations urgentes des écoles annulées et de nouvelles charges introduites, par exemple, pour la collecte des déchets verts, ce qui nuit à nos capacités. lutter contre le changement climatique.

Ni Luton ni Croydon ne sont uniques. De nombreuses autres autorités ont déjà signalé la possibilité de publier des avis en vertu de l’article 114, et tous les conseils sont confrontés à des décisions drastiques. Bien entendu, nous savons que ce sont les conseils du travail qui sont le plus touchés. En juin, le Gardien a rapporté que sur les cinquante conseils les plus touchés par les coupes, 28 sont dirigés par les travaillistes, 14 sans contrôle global, deux dirigés par les démocrates libéraux – et seulement six par les conservateurs. À la base de cette vendetta politique, il y a le fait que les régions les plus pauvres sont les plus perdantes.

En tant que conseillers travaillistes, nous ne sommes que trop conscients de la façon dont les conservateurs ont dissipé le gouvernement local, vidé la démocratie locale et tenté cyniquement de rejeter la faute sur les conseils et les conseillers. Cependant, il serait faux de prétendre que les conseils du travail ont fait campagne vigoureusement contre ces coupes. Dans certains cas, ils les ont effectivement défendus, et dans aucun cas ils n’ont montré suffisamment de combat. Des exemples honteux comme les plans d’incendie et de réembauche de masse de Tower Hamlets – auxquels les membres du syndicat ont résisté avec des grèves et des manifestations soutenues par les CLP de l’arrondissement – démontrent clairement un gouffre entre ce que notre parti devrait faire et ce que font les éléments de la direction de notre gouvernement local .

En 2018, nos dirigeants syndicaux de la LGA ont lancé la campagne Councils at Breaking Point, avec trois demandes simples et essentielles: annuler les coupes prévues pour 2019, fournir une urgence de 4 milliards de livres sterling supplémentaires pour les services aux enfants et les soins sociaux pour adultes, et mettre en œuvre un plan de restauration. financement aux niveaux de 2010 en quatre ans. C’était un bon premier pas, soulignant à juste titre où le blâme devait se trouver et attirant l’attention des médias.

Pourtant, cette campagne a été abandonnée. Une série de conseils passa des motions; mais ce n’était pas un substitut à l’organisation parmi nos partis du travail locaux et nos sections syndicales, ni à amener la lutte dans nos communautés. Au lieu de prendre ces prochaines étapes, Breaking Point s’est littéralement arrêté en quelques mois.

Deux ans plus tard, la situation est encore pire – et pourtant nous avons un quasi-silence de la part du parti au niveau national et de nos conseils. Si nos chefs de conseil et le parti au sens large exprimaient vocalement des revendications similaires à celles de Breaking Point, nous serions dans une meilleure position maintenant. Mais si nous voulons forcer les conservateurs à faire des concessions majeures et gagner des changements durables, une riposte sérieuse est nécessaire, avec une action coordonnée des travailleurs du conseil, des militants du parti, du mouvement syndical au sens large et une volonté concertée de porter les arguments au public. .

Les conseillers pourraient et devraient jouer un rôle crucial dans cette riposte. En tant que dirigeants communautaires et représentants politiques, nous avons non seulement une obligation envers ceux qui nous ont élus, mais aussi de grandes possibilités de faire campagne sur ces questions. Il y a de nombreuses choses que les conseillers du travail, et encore plus de conseils du travail entiers, peuvent faire. Dans la mesure où ces questions ont été débattues, elles ont eu tendance à se concentrer sur le vote contre la mise en œuvre des réductions. Bien que ce débat soit absolument nécessaire, la première étape est sûrement plus simple: aider les travailleurs et les communautés à créer des campagnes au niveau local – et plus fondamentalement encore, à dénoncer haut et fort ce que fait le gouvernement et à exiger qu’il soit arrêté et inversé.

En lisant les déclarations officielles du Conseil du travail de Croydon sur la situation désastreuse qui leur est infligée, nous pourrions nous demander si nous avons même oublié comment nous battre. Loin d’essayer de susciter l’indignation et de lutter contre les coupes, celles-ci sont à peine condamnées, certaines déclarations se rapprochant même de les présenter comme une opportunité. Avec une externalisation massive potentielle, des licenciements à tous les niveaux et un nivellement par le bas des conditions pour le personnel du conseil, la situation à laquelle sont confrontés les résidents de Croydon et les employés du conseil est désastreuse. Nous ne pouvons pas nous abstenir de dire cela.

Mais la réalité semble qu’aucun conseil travailliste ne milite bruyamment contre les coupes et pour le rétablissement du financement, encore moins pour aider à construire des campagnes actives pour atteindre ces objectifs.

Je crois que nous avons vu des éléments du type de campagne nécessaire, par exemple dans les batailles locales contre l’académisation de nos écoles, comme celles pour sauver l’école John Roan de Greenwich, et localement pour moi, la campagne Hands Off Barclay à Stevenage l’année dernière. Cela a démontré le pouvoir des parents, des élèves, du personnel et des militants communautaires unis; bien que nous n’ayons pas gagné, nous avons construit notre base d’activistes, et j’étais fier en tant que conseiller local d’avoir aidé à construire une campagne aussi inspirante – nous avons tenu tête au conseil du comté, au député conservateur local et au gouvernement, et cela a montré que les conseillers ne devrait pas être uniquement des personnalités publiques, mais aussi des organisateurs publics.

Il n’y a aucune raison que, en tant que conseillers, nous ne puissions pas aider à construire des campagnes tout aussi dynamiques autour du financement du gouvernement local – coordonnées, elles ont un réel potentiel pour gagner gros étant donné les faiblesses exploitables du gouvernement actuel. Ce genre de campagne aura cependant lieu indépendamment de notre implication; la question est de savoir si nous utilisons nos positions pour aider plutôt que pour entraver. Si cela signifie un examen et une discussion plus approfondis de notre rôle de conseillers – franchement, c’est une bonne chose.

Nous avons besoin d’un effort pour nous assurer que le prochain gouvernement travailliste restaure tous les fonds perdus et s’engage à faire en sorte que les services du conseil soient fournis en fonction des besoins sociaux. Mais un gouvernement travailliste est, très probablement, dans au moins trois ans. De plus, ce gouvernement travailliste n’a pas la garantie de faire ce qui est nécessaire pour restaurer et redonner du pouvoir à la démocratie locale. Plus nous faisons campagne avec vigueur pour défendre et reconstruire les services maintenant, plus nous mettons ces questions en tête de l’agenda politique. Et plus nous faisons campagne avec vigueur, plus nous avons de chances de gagner un gouvernement travailliste, et un gouvernement qui s’engage à ces revendications.

Si nous ne nous battons pas, nous facilitons le travail de démolition des conservateurs et n’assurons que le désastre. Nous devons nous demander pourquoi nous sommes devenus conseillers travaillistes, représentants syndicaux et ce que nous faisons. Nous devons commencer à aider sérieusement le mouvement syndical et nos communautés à se lever et à riposter.

Le conseiller Joshua Bennett Lovell représente Old Stevenage au conseil du comté de Herts

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