INTERVIEW: Prem Sikka sur son entrée à la Chambre des lords en tant qu'universitaire socialiste

Left Foot Forward parle à l'écrivain et à la personne nommée par Corbyn alors qu'il rejoint la deuxième chambre.

Lorsque je parle au professeur Prem Sikka, il est dans quelques jours dans son nouveau rôle de pair et surveille les amendements au projet de loi sur les circonscriptions parlementaires du gouvernement. Les appels continuent d'arriver au sujet des votes.

La Chambre des lords est un endroit étrange dans le meilleur des cas, mais le professeur de comptabilité de gauche rejoint la chambre non élue dans des circonstances particulièrement délicates. Bien qu'il ne puisse pas encore prendre la parole dans les débats avant son discours inaugural, il peut rejoindre les lobbies de la division virtuelle.

Contrairement à la majorité des 80 sièges du gouvernement aux Communes, l’arithmétique politique des Lords est une autre histoire. Prem a voté pour la première fois mardi dernier sur le projet de loi sur l'immigration et le droit d'asile. Le gouvernement a été battu par plus de 100 voix – bien que Priti Patel et ses collègues conservateurs puissent l’annuler à son retour aux Communes.

Prem a rejoint la chambre aux côtés de l'ancien député travailliste (et critique de Corbyn) Frank Field. Tous deux ont évité les robes traditionnelles lors de leur cérémonie d’introduction: «J'ai dit que je me sentais à l’aise comme je suis», me dit-il. Néanmoins, c’est un «endroit déroutant» pour quiconque issu de la classe ouvrière, bourré de traditions et d’apparat mystérieux. Comment est-il allé là-bas?

Chemin vers la politique

Prem est arrivé avec sa famille d'Inde en 1966: «Il y a eu deux grands événements importants cette année-là. L'Angleterre a remporté la Coupe du monde et je suis arrivé au Royaume-Uni! Il est allé à l’école pendant seulement deux ans, quittant sans qualification en 1968, avant de décrocher un emploi de commis comptable chez un courtier d’assurances à Aldgate à Londres. Étudiant à temps partiel, il a obtenu ses niveaux O et A, avant de se former pour devenir comptable.

Il devenait plus politique. «Mon père, ma mère étaient des gens de la classe ouvrière – et le travail les a tués à la fin. Sa mère n'avait que 53 ans lorsqu'elle est décédée. Son père, qui était un militant travailliste, avait 59 ans. «Les travailleurs britanniques travaillent parmi les heures les plus longues d'Europe, mais ils obtiennent un marché brut», dit Prem.

Après s'être qualifié en tant que comptable, Prem a travaillé pour certaines grandes entreprises, avant de rejoindre le monde universitaire. L'activisme et le milieu universitaire se sont rapidement mêlés lorsqu'il a créé le Tax Justice Network: «Nous avons réussi à faire passer le message selon lequel l'évasion fiscale était une erreur.» Traduire des idées savantes complexes avec des messages de gauche le mettait inévitablement en contact avec des politiciens.

«Au départ, j'ai contacté Tony Benn, qui était très serviable et très intéressé». Grâce aux alliés du défunt socialiste, Prem s'est impliqué dans ce qui est maintenant le groupe de campagne des députés travaillistes de gauche, dont les députés d'arrière-ban tapageurs Corbyn et McDonnell restent membres.

Prem a tenu des séances d'information assez régulières avec eux, tandis que «la gauche était en pleine nature».

Piste de l'intérieur

Avance rapide vers la direction de Corbyn, et Prem s'est rapidement impliqué dans le travail d'élaboration de politiques avec le leader travailliste de l'époque et l'ancien chancelier fantôme John McDonnell – sur la fiscalité, la gouvernance d'entreprise et la rémunération des dirigeants.

Le professeur émérite de comptabilité de l'Université d'Essex s'est forgé un profil au fil des ans grâce à un vaste travail médiatique (y compris une chronique hebdomadaire pour Pied gauche en avant), ainsi que des enquêtes très médiatisées sur des faillites majeures et des scandales comptables tels que ceux de Carillion et de BHS.

La nomination de Prem a été l’une des rares nominations que Jeremy Corbyn a obtenues par l’intermédiaire des seigneurs – l’ancienne responsable de Corbyn, Karie Murphy, faisait partie de celles rejetées par la commission des nominations.

«Ce fut un choc complet et total d’apprendre que j’avais été nominé – ce n’était pas quelque chose que j’avais jamais cherché de quelque manière que ce soit», dit-il.

«Ma première pensée était« non, ce n’est pas pour moi ». Ma deuxième pensée était que cela pourrait donner une plate-forme à des problèmes qui sont ignorés, marginalisés et régulièrement balayés sous le tapis. J'ai mis plus d'une semaine pour décider. Il est tombé sur l'idée qu'il valait mieux avoir quelqu'un de gauche là-dedans, que non. Johnson a créé des dizaines de nouvelles pairs, y compris pour des donateurs conservateurs.

Un nouveau bon sens

Bien que toujours en proie à la défaite de décembre, le parti travailliste s'est désormais définitivement tourné vers la gauche. L'énergie et la colère de Prem resteront dirigées vers le démarrage du gouvernement conservateur: «Nous devons remodeler la société et le bon sens: pour que les gens aient le sentiment que l'empathie pour les autres humains est juste, et que nous avons des services publics, entièrement financés et appartenant à l'État … C'est sur cette base que les gens peuvent réussir.

«Les choses que je défend sont des choses de bon sens. Dans les quartiers populaires, de bons salaires et un logement décent relèvent du bon sens. Et les gens ne les comprennent pas », dit-il.

Au lieu de cela, les élections ont été menées (et pour la gauche, perdues) «sur le terrain créé par la droite». Prem veut tirer les leçons du soi-disant esprit de 1945: «À la fin de la Seconde Guerre mondiale, nous avons refait le bon sens pour dire« nous n’allons pas retourner à la misère ».»

Keir Starmer peut-il changer la fortune du Labour? «Ce sont les premiers jours. Il est relativement nouveau. Il réussit plutôt bien au Parlement, mais cela ne se traduit pas nécessairement par une bonne action pour le peuple. " Starmer a conservé de nombreuses politiques de gauche de Corbyn – y compris l'abolition de la Chambre des lords – tout en gagnant dans les sondages.

Vers la fin de notre conversation, un message entre. Le gouvernement est défait par 95 voix sur un amendement au projet de loi sur les circonscriptions parlementaires, qui, selon les critiques, pourrait mener au gerrymandering.

Avec environ 800 membres non élus, les Lords sont la deuxième chambre la plus grande du monde. Il ne fait aucun doute que c’est un échec. En attendant la réforme – «et j'espère pouvoir voter pour cela de mon vivant» – c’est une plate-forme pour contester «l’incompétence sanglante du gouvernement», comme le dit cet universitaire socialiste.

Josiah Mortimer est coéditeur de Left Foot Forward. Prem Sikka est un chroniqueur régulier du site.

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